Billet d'humeur

Ce que nous voulons ne nous rend pas toujours heureux

Une grande partie de la théorie économique moderne est basée sur une idée simple : les êtres humains maximisent l’utilité. Mais qu’est-ce que l’utilité ?

Beaucoup de gens y voient du bonheur ou du plaisir. Le philosophe britannique Jeremy Bentham, l’inventeur de l’utilitarisme, l’a conçu de cette façon. Pour un économiste, l’utilité signifie simplement combien les gens veulent quelque chose. Si un économiste observe des gens qui travaillent dur et font des sacrifices pour acheter des maisons alors la conclusion est que les maisons doivent avoir beaucoup d’utilité pour ces personnes.

Lorsque les économistes parlent de la notion de surplus du consommateur, ils signifient simplement l’utilité que les consommateurs tirent de l’obtention d’un bon prix sur les biens de consommation. Des économistes plus égalitaires ont tendance à valoriser l’utilité des pauvres et des défavorisés plus que l’utilité des riches, mais fondamentalement, il s’agit toujours de donner aux gens ce qu’ils désirent. Il y a certainement des raisons de critiquer cette approche philosophique.

Tout d’abord, les gens font parfois des choix qu’ils viennent à regretter. Les fumeurs savent qu’ils devraient arrêter maintenant, mais ils repoussent toujours l’échéance. La société devrait-elle donc se soucier du moi présent des gens ou de leur moi futur ? L’utilitarisme de Bentham a conçu une bonne société comme celle qui rend son peuple heureux. Mais que se passe-t-il si les choses que les gens désirent ne leur apportent pas le bonheur ?

Il n’y a pas de consensus clair sur la façon de mesurer le bonheur. Certains neuroscientifiques ont tenté de le relier à diverses mesures de l’activité cérébrale. Mais les économistes ont tendance à utiliser une méthode beaucoup moins chère et plus rapide, en envoyant des questionnaires pour demander aux gens à quel point ils sont heureux.

La recherche sur le bonheur a conduit à des découvertes surprenantes et troublantes. Les gens semblent rechercher quelques éléments qui les rendent malheureux. L’une de ces choses est Facebook, de loin le plus grand site de réseautage social au monde.

Dans un article récent, les économistes Hunt Allcott, Luca Braghieri, Sarah Eichmeyer et Matthew Gentzkow ont enquêté sur le montant qu’ils devaient payer aux utilisateurs de Facebook pour les obliger à désactiver l’application Facebook pendant un ou deux mois.

Ils ont constaté que le montant médian était de 100 $ et que la moyenne était de 180 $ (ce dernier étant plus élevé parce que quelques utilisateurs aimaient vraiment Facebook). Cela suggère que Facebook, qui est gratuit, génère une énorme quantité d’utilité. Mais Allcott a également constaté que les personnes qui ont désactivé Facebook dans le cadre de l’expérience étaient plus heureuses et optimistes mais surtout avec des niveaux plus bas de dépression et d’anxiété.

Le changement était modeste mais assez significatif. Il est égal à environ 25 à 40 pour cent de l’effet bénéfique généralement rapporté pour la psychothérapie.

Pourquoi les gens sont-ils prêts à utiliser autant une application qui réduit leur bonheur ? Une possibilité est que les médias sociaux agissent comme une drogue en provoquant une dépendance. Les gens que Allcott a payé pour désactiver Facebook ont fini par moins l’utiliser après l’expérience.

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